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La Psicología del Prejuicio: Un Resumen

La Hipótesis de Contacto

Una de las técnicas más profundamente estudiadas para reducir los prejuicios es la de contacto intergrupal (Hewstone & Brown, 1986). En The Nature of Prejudice (La naturaleza del prejuicio), Gordon Allport (1954, p 281) se hace la siguiente hipótesis:
El prejuicio (a menos que éste esté enraizado a la estructura de carácter del individuo) se puede reducir por medio del contacto de mismo nivel social con grupos mayoritarios y minoritarios que buscan el mismo fin común. El efecto es mucho mejor si este contacto es dado con apoyo institucional (ejemplo, por ley, costumbre o ambiente local) y asegurándose que sea de forma que lleve a la percepción de un interés común y la percepción de una humanidad común entre los miembros de los dos grupos.
Este argumento, ahora mundialmente conocido como "La hipótesis de contacto" ha recibido amplio apoyo en investigaciones. En un estudio sobre 203 estudios de 25 países -los cuales involucraban a 90,000 participantes- Thomas Pettigrew y Linda Tropp (2000) encontraron que un 94% de los estudios apoyaban la hipótesis de contacto (es decir, 94% de las veces, los prejuicios disminuían a media que se incrementaba el contacto entre los grupos).

Palestinos tirando piedras a israelíes Con este nivel de apoyo, ¿por qué el contacto intergrupal no ha eliminado el prejuicio en la sociedad? El problema al utilizar el contacto para reducir los prejuicios no es el que la hipótesis de contacto esté equivocada, sino más bien que es sumamente difícil lograr las condiciones necesarias, subraya Allport. En muchas situaciones reales, el prejuicio es propiciado por medio del conflicto y la competencia entre los grupos que se encuentran desiguales en nivel social, como por ejemplo los israelitas y los palestinos, los blancos y los negros, o los ciudadanos y los inmigrantes recientes (Esses, 1998; Levine &Campbell, 1972). Bajo estas condiciones de competencia y diferente nivel social, el contacto entre ellos puede incluso aumentar el prejuicio en lugar de disminuírlo. Por ejemplo, en una revisión sobre unos estudios realizados durante y después de la segregación racial en las escuelas en Estados Unidos, Walter Stephan (1986) encontró que el 46% de los estudios reportaron un incremento de prejuicios entre los estudiantes de raza blanca, 17% reportaron un descenso en prejuicios, y el resto de los estudios no reportaron ningún cambio.

La clave está en idear situaciones que lleven a interacciones cooperativas e interdependientes que busquen un fin común y donde se logre que las personas cambien de un "nosotros y ellos" a un solo "nosotros" (Desforges et al., 1991; Dovidio & Gaertner, 1999; Sherif, Harvey, White, Hood & Sherif, 1988). Las investigaciones en las aulas han encontrado que las técnicas de aprendizaje cooperativo incrementan el auto estima, la moral y la empatía entre los estudiantes de diferente raza y etnia y a la vez mejoran el desenvolvimiento académico de los estudiantes de grupos minoritarios sin comprometer el desempeño de los estudiantes pertenecientes a grupos mayoritarios (Aronson & Bridgeman, 1979). Una de las técnicas de este tipo que se estudiaron inicialmente, llamada técnica de "rompecabezas en el salón" (jigsaw classroom), divide a los estudiantes en grupos de trabajo de diferentes razas en los cuales cada estudiante recibe una pieza vital de información sobre el tema asignado (lo que hace que cada miembro sea esencial e indispensable para los demás). Esta técnica de rompecabezas fue originalmente desarrollada específicamente para reducir los prejuicios raciales, y décadas de estudio sugieren que es altamente efectiva para promover contacto interracial positivo (Aronson &Patnoe, 1997).


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