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La Psicología del Prejuicio: Un Resumen

Pensamiento Categórico

La relación entre el prejuicio y el pensamiento categórico fue por primera vez explorado sistemáticamente por Gordon Allport (1954) en su libro clásico La naturaleza del prejuicio. Aunque Allport reconocía las dimensiones emocionales, sociales, económicas e históricas del prejuicio, él también propuso que el prejuicio es en parte fruto del funcionamiento normal del ser humano. En un pasaje muy citado de su libro, Allport escribió:
La mente humana debe pensar con la ayuda de categorías… Una vez formadas, las categorías son la base para el prejuzgar normal. Nosotros no podemos evadir este proceso. La vida ordenada depende de ello (p. 20).
La tendencia natural de categorizar es fácil de ver en Figura 1. La forma de la extrema izquierda es un cuadrado y la forma en la extrema derecha es un diamante. Las formas intermedias, sin embargo, no corresponden dentro de una categoría reconocida, y como resultado, son simplemente asimiladas a una de las categorías preexistentes (Ej., como un "cuadrado girado" o un "diamante fuera de centro"). Dentro del dominio de la percepción social, lo mismo ocurre con personas interraciales, personas bisexuales, y otras que no se pueden organizar en categorías con facilidad.

Una secuencia de formas que va desde un cuadrado hasta un diamante
Figura 1. Una secuencia de formas que varía desde un cuadrado hasta un diamante.

Las categorías sociales forman una parte indispensable del pensamiento humano, pero debido a que atributos tales como raza, sexo, y edad se tienden sobre una secuencia, las etiquetas sociales nunca son más que aproximaciones. De hecho, es sorprendentemente difícil pensar en dos categorías que no se interlacen una con otra (Es decir, dos categorías con una frontera fija que separe claramente cada lado). Al principio, se puede pensar en dos opuestos muy bien conocidos tales como noche y día, tierra y mar, vivo o muerto. Luego de reflexionar, sin embargo, se vuelve aparente que no existe un punto fijo que separe a estas categorías. Noche y día forman una secuencia en vez de dos categorías discretas. El límite entre tierra y mar cambia con las corrientes y es imposible de marcar. Hasta la línea entre vida y muerte es confusa. ¿Acaso la vida cesa con el último suspiro? ¿Con el último latido del corazón? ¿Cuando el cerebro para toda actividad?

Usted puede pensar en categorías como las de hombre y mujer, o gente y el ambiente, pero estas divisiones también son más confusas de lo que aparentan. Por ejemplo, muchas personas no pueden ser fácilmente puestas en categorías como masculino o femenino; en cambio, son "intersexuales" nacidos con genitales ambiguos (Angier, 1996). ¿Y qué sucede con la frontera entre nosotros y el mundo exterior? Más directamente, desde luego, cada uno de nosotros inhala el ambiente inmediato hacia nuestros pulmones y libera moléculas de retorno al medio ambiente. Pero en una economía global, nuestra conexión con el ambiente llega más lejos que eso; nuestra sangre puede contener elementos de la lluvia que nutrió cosechas en tierras lejanas, y nuestros tejidos pueden tener minerales del suelo de más de una docena de países. Por lo tanto, la idea de que las personas constituyen una categoría separada del ambiente no es realmente precisa -- categorías como "gente" y "ambiente" representan convenios lingüísticos útiles, y nada más.

A pesar de la utilidad de las categorías en la vida cotidiana, éstas pueden ser devastadoras cuando algunas personas se aíslan falsamente del ambiente, de los animales y de la naturaleza, o de los demás. Para ilustrar vívidamente este punto, necesitamos solamente ver la construcción social de las categorías raciales. En Estados Unidos, por ejemplo, por lo menos 75% de los afro-americanos tienen linaje blanco, y 1-5% de los genes llevados por americanos blancos son de ancestros africanos (Davis, 1991). Desde un punto de vista biológico, entonces, negros y blancos forman una secuencia en vez de una dicotomía. Aun así, una creencia falsa en la pureza de las categorías raciales ha dado lugar a que blancos maltraten a negros por cientos de años sin darse cuenta que, en muchos casos, están hiriendo al descendiente de una persona blanca.


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